Gotes d’aigua, aerosols i olor de pluja

Anonim

El petricor, l’olor terrosa i punyent que embolcalla l’aire just abans d’un rec, és creat pels bacteris presents al sòl que s’eleven a l’aire junt amb els seus productes quan plou. Aquest mecanisme és conegut des de la dècada de 1960, però la manera com els microbis es van aixecar des de terra va seguir sent un misteri. Una investigació d’enginyers del MIT (Massachusetts Institute of Technology) publicada a Nature Communications revela el misteri.

Finalment visible. Estudiant l’impacte de les gotes de pluja sobre superfícies poroses amb càmeres d’alta velocitat, els autors Young Soo Joung i Cullen Buie van aconseguir immortalitzar petites partícules d’aire i aigua (aerosols) en vídeo, aixecant-se del sòl poc després de la caiguda. Aquestes gotetes podrien explicar l’olor característica de la terra humida associada a la pluja, però també la difusió a l’aire dels microbis específics del sòl.

A càmera lenta. Els investigadors van estudiar l’impacte de les gotes sobre 16 sòls naturals diferents i 12 superfícies industrials. Després de l'impacte (al vídeo següent, a partir del minut 0:33), la gota s'aplica i atrapa bombolles d'aire; quan la gota comença a retrocedir, aquestes bombolles s’alliberen i s’encomanen als corrents, arribant a través d’elles fins al nas i el bulb olfactiu, que codifica la seva olor.

No només perfums. En pocs microsegons es formen centenars de gotes d’aerosol. La producció de "bombolles" és màxima quan la pluja és lleugera: les tempestes fortes toquen massa superfície i massa ràpidament per generar l'efecte. El mateix fenomen podria explicar per què alguns patògens del sòl, com el bacteri Escherichia coli o alguns fongs, arriben a ser inhalats i provocar infeccions. Els microbis del sòl s’han observat diverses vegades a l’atmosfera: l’estudi demostraria com aconsegueixen aixecar-se del sòl.