Anonim

Fins fa poques dècades, el descobriment d’un dinosaure a Itàlia era considerat un fet impossible. El nostre país, al Mesozoic, es trobava gairebé tot sota les aigües de l’oceà, i per això es pensava que els fòssils eren inexistents. Després va sorgir el descobriment de Cyrus (Scipionyx samniticus), un dels fòssils més ben conservats de tota la paleontologia, i van seguir molts altres. L’últim, anunciat el 19 de desembre, és un fòssil d’una gran importància: un dinosaure que s’ha anomenat Saltriovenator zanellai (des del lloc del descobriment, una pedrera a prop de Saltrio, a la província de Varese, i amb el nom de qui la va descobrir, Angelo Zanella). L’article, escrit per tres palentòlegs italians, Cristiano Dal Sasso, Simone Maganuco i Andrea Cau, va ser publicat a la revista Peer j (aquí el text original, en anglès).

Per cert: com van arribar els ràpids tan ràpid?

Un període poc conegut. El descobriment és excepcional per moltes raons. En primer lloc, per al període: Saltriovenator de fet va viure fa uns 198 milions d’anys, al primer Juràssic, període immediatament posterior a l’extinció massiva que va tenir lloc fa 201 milions d’anys, després del Triàsic.

Image Reconstrucció de l’esquelet del nou dinosaure. Els elements que es troben es destaquen de color taronja. La persona que s’utilitza com a escala és Angelo Zanella (1, 67 d’alçada), el que va trobar l’esquelet. | Marco Auditore

En aquella època alguns dinosaures, els anomenats teròpodes, es van diversificar molt, com diuen tècnicament. Van néixer, evolucionar i poblar nous ambients. Els terròpodes eren un grup de depredadors de diverses mides, amb una marxa bípeda i equipats amb avantpassats amb arpes; al grup pertanyien espècies famoses, com el Tyrannosaurus rex o Velociraptor, viscut molt més tard que el … nouvingut.

Carnívor gran. Alguns dels ossos de la pata, la mà i les costelles es van trobar del nou dinosaure, suficient per reconstruir el fòssil. Saltriovenator també és important per altres motius. Les dimensions són força grans: encara no havia crescut completament, però era un pesador depredador aproximadament per a una tona, quan la majoria de les altres espècies eren més petites. Això vol dir, com diu un dels autors del text, que "la cursa armamentística" evolutiva "entre depredadors i dinosaures herbívors, que implica espècies progressivament més grans, ja havia començat fa 200 milions d'anys".

Image Arbre evolutiu simplificat dels dinosaures depredadors (Teròpodes). El Saltriovenator precedeix els dinosaures carnívors massius des de fa més de 25 milions d’anys: és el dinosaure depredador més gran del Juràssic inferior. |

Molts ossos dels dinosaures tenen signes causats pels invertebrats marins; són els primers que s’han trobat a les restes dels dinosaures i expliquen el destí de l’animal: la carcassa va surar en una conca marina i, després, enfonsada, va romandre al fons marí força temps.

Les mans dels ocells. Un altre detall important per a la paleontologia i sobretot per a la història de les aus és l'estructura de la mà, un detall molt debatut sobre la descendència d'aus dels dinosaures (segons algunes hipòtesis aquesta baixada no és certa). En canvi, la mà de Saltriovenator, com afirma Andrea Cau: "omple un buit a l'arbre evolutiu dels teròpodes [demostrant que] els dinosaures depredadors han perdut progressivament el dit petit i el dit anell, i així han adquirit la mà amb tres dits, precursor del 'ala dels ocells'.